Coober Pedy, el tesoro oculto de Australia

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La mención de Australia tiende a traer a la mente las playas, el surf y la sofisticación de Sydney. Pero a cientos de kilómetros de la civilización australiana, Coober Pedy cambia esta idea gracias a sus características, entre las que destaca la fiebre del ópalo, el desierto que se extiende hasta donde alcanza la vista, e incluso una catedral subterránea.

En el centro del desierto australiano hay algo extraordinario

En el centro del desierto australiano hay algo extraordinario
©walter6730/123RF

Coober Pedy es una ciudad pequeña en el norte de Australia del Sur, a 846 km al norte de Adelaida en la autopista Stuart. En el idioma indígena local, Kupa Piti se traduce como hombre blanco en un agujero. Esto sirve como resumen de las actividades de la ciudad desde 1915. En ese año, Willie Hutchinson, de catorce años, descubrió yacimientos de ópalo mientras se ocupaba de un campamento de buscadores de oro. Desde entonces, el área se ha llenado de estos hombres en agujeros.

No es difícil ver por qué los colonos acudieron en masa al puesto de avanzada: este sitio es probablemente el mejor del mundo para conseguir ópalos, tanto por su tamaño como por la facilidad de acceso. Algunas gemas están ahí para la recolección en la superficie, mientras que otras se encuentran como a ocho pulgadas del suelo. Se dice que el ópalo es abundante, hasta el punto de que incluso puede ser una molestia cuando se construyen casas en el área. Incluso hay una historia de un minero que tuvo que construir diez habitaciones, porque cada vez que tallaba en la roca, golpeó el ópalo.

Los ópalos pueden ser más valiosos que los diamantes

Los ópalos pueden ser más valiosos que los diamantes
©Christian Wei/123RF

Pero, ¿por qué los residentes cavaron tiempo atrás? Los colonos se enfrentaron con el frío y el calor extremo del desierto, por lo que construyeron viviendas subterráneas que permanecieron permanentemente a 24 grados gracias al calor residual de la piedra arenisca. ¡Hoy en día, más de la mitad de los residentes viven en sus acogedoras madrigueras del desierto! Debido a las duras temperaturas del desierto, muchos residentes prefieren vivir en cuevas en las laderas, llamadas dugouts. Es posible excavar una cueva estándar de tres dormitorios con salón, cocina y baño en la ladera por un precio similar a la construcción de una casa en la superficie.

La más impresionante de las construcciones subterráneas es la Iglesia del Profeta Elijah. En 1933, los colonos serbios tallaron un grandioso monumento a la Iglesia Ortodoxa, que se extiende a unos 17 metros bajo el nivel del mar. Es una magnífica pieza del logro humano, con su techo de piedra arenisca abovedado, nutrido por rayos que escapan de vidrieras caleidoscópicas. Debajo de ellos, estatuas profusamente talladas y frescos de santos brillan a la luz de las velas. El lugar ha atraído a cineastas. La ciudad en sí fue el escenario de la película de 2006 Opal Dream y es un lugar fundamental en la película de Wim Wenders, de 1991, Hasta el fin del mundo.

La iglesia del profeta Elijah, Coober Pedy

La iglesia del profeta Elijah, Coober Pedy
© Dmitry Chulov/123RF

Lo más sorprendente es que no hay minería industrial aquí. Eso es porque, a diferencia del oro o los diamantes, no hay forma de localizar ópalos con precisión. Esto lo convierte en un lugar en el que el aventurero común tiene tantas posibilidades de tener suerte como cualquier geólogo o empresario. El fácil acceso de los ópalos ha dado lugar al "peaje", en el que los peatones recogen entre los escombros de explosiones anteriores, en busca de ese brillo millonario. De hecho, cada ópalo es un hallazgo valioso, dado que un ópalo brillante alcanza más valor por quilate que los diamantes.

Aunque no creas que estás en Australia, estás más cerca de la playa de lo que crees. Las conchas de mar depositadas y las rocas espaciadas uniformemente cuentan la historia de cómo la gran llanura alguna vez fue un lecho oceánico. Algunas de las conchas marinas sobrantes incluso se han opalizado, creando maravillosas joyas oceánicas. Australia está realmente llena de sorpresas increíbles.

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Redacción
Publicado el 07/12/2017
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